Гомологичные структуры помогут ответить на вопрос о родстве изучаемых форм, но не смогут сказать, какой из организмов — предок, а какой — потомок. На этот вопрос помогают ответить изучение рудиментов (зачатков органов) и атавизмов.

 

Так, у китов и дельфинов от задних конечностей остались лишь небольшие косточки. При жизни в море ноги не нужны, для передвижения служит хвостовой плавник. За миллионы лет эволюции ноги у китов исчезли. А о том, что у предков китов были настоящие ноги, можно узнать по маленьким косточкам — осаткам костей. Эти косточки — доказательство происхождения китов и дельфинов от наземных четвероногих предков.

 

Нечто подобное произошло и со змеями, у предков которых тоже были ноги. Об этом безошибочно свидетельствуют рудименты задних конечностей у питонов. У птицы киви, живущей в Новой Зеландии, нет крыльев. Да они и не нужны ей, поскольку живет она в густой и высокой траве. От крыльев остались едва заметные выросты. Снова рудименты надежно свидетельствуют: у предков этой птицы были настоящие крылья. Наблюдать утрату органов можно и у тех видов, у которых он становится излишним, а то и вредным.

 

Ежи, землеройки и кроты — близкие родственники: все они из отряда насекомоядных млекопитающих. Ежи бегают по поверхности земли, и глаза им необходимы. Землеройки много времени проводят в темных норках, где зрение бесполезно, и у них глаза совсем маленькие. У отдельных особей рудиментарный орган может достигать значительных размеров. Такой «возврат к предкам» называют атавизмом («atavus» по латыни — «предок»). У человека атавизмом является хвост, который хотя крайне редко, но все же встречается.

 

Атавистичен и необычно густой волосяной покров на теле человека. Развитие не одной, как обычно, а нескольких пар сосков — также атавизм. Все это говорит о том, что у предков человека был хорошо развит хвост, что древние предки людей были покрыты густой шерстью и что у них было несколько пар сосков.

 

Не стоит думать, что рудиментарные органы очень редки. У человека насчитывается несколько десятков таких органов и структур, которые у предков человека были хорошо развиты, а ныне едва заметны и часто бездействуют. У человека рудиментарны, например, ушные мышцы: наши предки умели, не повертывая головы, быстро повернуть ухо в нужную сторону — ничуть не хуже, чем кошка или лошадь. Теперь нам это умение ни к чему, и ушные мышцы человека резко сократились в размере. Лишь немногие люди могут заметно двигать ушами, заставляя работать рудименты ушных мышц.

 

У многих млекопитающих очень подвижная кожа. Для лошадей и многих других зверей такое свойство очень важно — резким движением кожи можно стряхнуть назойливых кровососущих насекомых. У людей от всей подкожной мускулатуры сохранились лишь отдельные мышечные волокна у основания волосков. Часто при озноИ рудиментарные органы, и атавизмы — прекрасные доказательства процесса эволюции, они как стрелки компаса показывают нам, каким путем прошла эволюция современных организмов.