Одна из самых интригующих глав эволюции жизни на Земле — происхождение и развитие человека. В наши дни этот раздел учения об эволюции стал одним из быстроразвивающихся; каждое десятилетие приносит сенсационные открытия, заставляющие существенно дополнять, а порой и пересматривать сложившиеся представления.

 

В современном цивилизованном обществе мысль о естественном происхождении человека широко распространилась лишь около ста лет назад, после выхода в свет замечательной работы Ч. Дарвина «Происхождение человека и половой отбор». Впрочем, и задолго до нашего времени делались гениальные догадки о возникновении человека.

 

Вот, например, каковы были представления древних индусов о возникновении человечества — они сохранились в текстах вед и других санскритских рукописях трех-четырехты-сячелетней давности. Примерно 18 миллионов лет назад (в пересчете на наше летосчисление) появились на Земле прямые предки людей -крупные наземные обезьяны, жившие в горах Юго-Восточной Азии. Около четырех миллионов лет назад предки людей перешли к коллективному добыванию пищи и стали организовывать первые поселения.

 

Около 900 тысяч лет назад предки современных людей стали расселяться по Земле -на восток ушли племена, впоследствии ставшие монголоидами, на юг ушли люди, ставшие негроидами, на северо-запад ушли люди, ставшие европеоидами. Эти гениальные догадки древних ученых близки к тому, что говорит современная наука. Что же приводило к выводу о естественном происхождении человека? Несомненно, на первом месте всегда стояло сходство строения и работы человеческих органов с органами и функциями других млекопитающих, и прежде всего человекообразных обезьян.

 

Положение человека среди современных животных определяется совершенно ясно по особенностям строения и работы его органов. Во времена Ч. Дарвина и даже в начале нашего столетия, когда были известны лишь единичные находки ископаемых человекообразных существ (питекантропа, синантропа, гейдель-бергского человека, неандертальца), казалось, что вот-вот станет известна вся история возникновения современного человека, стоит только найти «недостающее звено».

 

По мере накопления находок выяснялось, что на роль «недостающего звена» начинает претендовать чересчур большое число ископаемых форм. Их называют сборным именем «гомини-ды»— существа, более близкие по происхождению к человеку, чем к современным человекообразным обезьянам. Начиная с 1924 года и особенно в последние 20—25 лет находки «недостающих звеньев» посыпались как из рога изобилия. И сегодня основные этапы происхождения человека известны уже довольно хорошо. Какие же это этапы?