ПАЛЕОНТОЛОГИЯ - наука, изучающая древний мир по найденным окаменелостям.

Живые существа, живущие сейчас на нашей планете,— лишь ничтожная часть всех обитавших на Земле видов живых организмов.

 

Наука об ископаемых организмах — палеонтология — неопровержимо доказывает, что в прошлые эпохи — десятки и сотни миллионов лет назад — животный и растительный мир Земли резко отличался от современного. Издавна кое-где находили окаменевшие кости каких-то неизвестных животных.

 

До распространения эволюционного учения такие находки даже служили доказательством божественного происхождения жизни на Земле. Это были, как считали верующие, неудачные варианты, получавшиеся у господа бога при создании животных. Однако в конце концов настало время, когда число находок увеличилось настолько, что такое объяснение мало кого удовлетворяло.

 

Стало ясно, что в земле находятся остатки множества животных, существовавших в прошлые времена. Конечно, в первую очередь имеют шансы хорошо сохраниться кости, зубы, раковины, окаменевшие стволы деревьев. Однако иногда возникали особо удачные условия захоронения погибших животных и растений, и теперь нам остается только удивляться, что могли так замечательно сохраниться даже тончайшие особенности строения чешуи рыб, прожилки на листьях растений или скорлупа яиц вымерших ящеров.

 

Раньше ученые стремились поскорее отчистить окаменевшие кости от вмещающей их породы и по скелету сделать реконструкцию внешнего облика вымерших животных. Сегодня палеонтолог внимательно исследует всю окружающую породу, обращает внимание на взаимное расположение костей, стараясь понять, как погибло животное. Такие исследования приносят интересные результаты.

 

Например, найдено уже немало окаменевших следов ног, оставленных ископаемыми ящерами. По этим следам, отчетливо видным в окаменевшем песчанике, можно восстановить особенности походки, вес тела и размеры животного, оценить скорость его передвижения. В Монголии, в Северной Америке, в Казахстане находят даже кладки яиц динозавров. Эти огромные рептилии, жившие около 200 миллионов лет назад, откладывали яйца в теплую почву, как это делают многие современные черепахи, змеи и ящерицы.

 

В одном случае посчастливилось найти окаменевшую кладку яиц, погибшую в тот момент, когда один из ящеров только-только начал вылупляться из яйца. Внимательно изучив некоторых ископаемых ящеров, ученые смогли установить, например, что в их желудках содержались небольшие камешки, которые способствовали, по-видимому, перетиранию пищи — так же, как и камешки в желудках некоторых современных куриных птиц.