В неогене начинается один совершенно новый этап в развитии Земли - жизнь делает важный шаг к появлению человека. От каких-то, пока точно не установленных форм примитивных обезьян отделяется ветка, ведущая к человекообразным обезьянам.

 

Труден и сложен был путь от зверя к человеку. Сейчас найдено немало ископаемых обезьян, которые могли бы быть отдельными звеньями (или боковыми ветвями) этого пути.

 

Первое надежно установленное звено на этом пути — крупная человекообразная обезьяна рамапитек. Впервые ее ископаемые остатки были найдены в предгорьях Гималаев, в Индии, поэтому и название ей дали в честь героя древнеиндийского эпоса — Рамы. Этот вид обезьяны жил 10—14 миллионов лет назад не только в Индии, но и в Африке, и в Европе. Именно рамапитеки были первыми зверями, вставшими на задние ноги. Это случилось примерно за две минуты до полудня но нашим воображаемым часам.

 

За минуту до полудня в развитии этой ветви человекообразных обезьян происходит новое важное событие: животные научились постоянно (а не от случая к случаю) употреблять орудия. С этим, видимо, связано и возникновение целого пучка родственных форм, которые получили имя австралопитеков («южные обезьяны» — первые находки их были сделаны в Южной Африке). Австралопитеки по строению тела ближе к человеку, чем современные человекообразные обезьяны — горилла, шимпанзе, орангутан.

 

За 23—24 секунды до полудня от одной из ветвей австралопитеков (уже освоивших огонь и строивших примитивные жилища) возникает человек. Граница, отделяющая человека от животных, определяется способностью изготовлять орудия. Первые специально изготовленные орудия — умело обработанная галька — найдены в Африке на берегу озера Рудольф, и лежали они там 2 миллиона 600 тысяч лет.

 

Именно таков — по сегодняшним представлениям — возраст нашего человеческого рода. Специалисты спорят, сколько видов людей существовало на нашей планете, пока не возник существующий ныне единственный вид Homo sapiens — Человек разумный.

 

Каждый год приносит новые интересные открытия в этой области, но уже сейчас несомненно, что на Земле жили по крайней мере три вида рода Человека: самый древний называют Homo habilis — Человек умелый; его сменил Homo еrectus — Человек прямоходящий (название «прямоходящий» не вполне точное: оно было дано в прошлом веке, когда еще не было известно, что за несколько миллионов лет до существования этого «прямоходящего» ра.ча-питеки уже ходили на двух ногах). Человек прямоходящий вымер, по-видимому, уже совсем недавно — около 200 тысяч лет назад.

 

Менее чем за полсекунды до полудня — всего около 50 тысяч лет назад — окончательно сформировался вид, к которому принадлежим и мы с вами — Человек разумный.