Еще одна область биогеографии, которую некоторые ученые считают самой увлекательной и вместе с тем одной из самых сложных областей - изучение ареалов обитания разных организмов.

 

В бассейне реки Амазонки, в мелководных, заболоченных водоемах, заполняющихся водой в период тропических ливней и высыхающих в период засухи, живет крупная рыба, скорее похожая на змею,— лепидосирен, или американский чешуйчатник. Она относится к отряду двоякодышащих рыб, тех рыб, которые жили на Земле более 300 миллионов лет назад, в девонский период, и были тогда, наверное, самыми многочисленными обитателями водоемов.

 

Сейчас у лепидосирена на Земле существует лишь несколько родственников, а встречаются они в реках северо-восточной Австралии (рогозубы) и пересыхающих водоемах в тропической Африке (протоптерусы). Все эти рыбы способны дышать и жабрами, и легкими, благодаря чему они могутсуществовать в пересыхающих водоемах.

 

В прошлые эпохи это свойство, возможно, позволило каким-то дальним родственникам этих животных оставить воду и перейти к жизни на суше, превратившись в амфибий. Такой прерывистый ареал (Австралия — Африка — Южная Америка) — верный показатель древности всей этой группы животных. Когда-то давно ареал обязательно должен был быть единым, непрерывным.

 

Причина здесь, вероятно, в том, что за миллионы лет континенты (в соответствии с теорией Вегене-ра) разошлись далеко друг от друга и ареал оказался разорванным. Судя по всему, дрейф континентов — причина разрыва ареала также и в случае рыб галаксий, живущих по южному побережью Австралии, Южной Америки и Африки. Таких примеров разорванных ареалов можно привести много, и все они, как правило, хорошо совпадают с древностью группы. Но есть ряд разорванных ареалов, не укладывающихся в эту категорию.

 

Например, обыкновенный вьюн и голубая сорока встречаются только в Юго-Восточной Азии и в Европе. Предполагается, что такого рода разрывы ареала могли возникнуть в результате наступления ледников в сравнительно недавнем геологическомпрошлом. Эти виды были оттеснены ледниками в более теплые места (Средиземноморье и Манчжурию) и там пережили ледниковый период.